Cunoaste-ti dusmanii: Radicalii liberi

Procesul imbatranirii, in totalitatea lui, pare sa obsedeze omenirea inca de la inceputurile sale, chiar daca motivele exacte care il genereaza au ramas multa vreme un mister. Desigur, imbatranirea organismului nu reprezinta o cauza in sine, ci este rezultatul influentei unui cumul de factori.

Unul dintre acestia, descoperit oarecum recent si deloc de neglijat, este reprezentat de radicalii liberi. Teoria radicalilor liberi ca explicatie a procesului imbatranirii si-a facut loc in discutiile oamenilor de stiinta in anii ’80, insa abia in urmatoarea decada avea sa fie studiata cu seriozitate. Se crede ca secolul pe care il traversam ne va aduce si cunoasterea necesara pentru a lupta eficient impotriva acestor dusmani nevazuti. O „arma” exista deja, depinde numai de noi sa invatam sa o folosim.

Tinerete fara batranete? Nu inca…

Poate fi greu de crezut, dar este posibil sa imbatranim sanatos. Desigur, fantana tineretii vesnice nu a fost inca descoperita, ceea ce face ca procesul imbatranirii sa fie inerent, insa asta nu inseamna ca natura nu poate merge inainte, fara ca organismul uman sa fie asaltat de boli. Pentru inceput, trebuie sa stim ca viteza acestui proces variaza de la o persoana la alta, chiar daca, practic, imbatranim cu totii in fiecare an. Iata de ce la nivelul varstei a II-a pot aparea diferente fizice importante intre indivizi.

Unii oameni reusesc sa pacaleasca atat natura, cat si pe cei din jur, afisand un tonus bun si o mina santoasa, astfel incat i-am putea crede mai tineri cu aproape 10 ani. Cum reusesc unii dintre noi sa bifeze asemenea performante si sa primeasca o multime de laude si exclamatii de admiratie? Pai, pentru inceput, nu este deloc usor. In primul rand ai nevoie de vointa, in al doilea rand, de vointa, si in ultimul rand, dar nu cele din urma, de vointa. Sau…poti fi unul dintre putinii norocosi (norocoase) care au mostenit un bagaj genetic foarte bun, si prin urmare, pot scapa de privatiuni si de… eforturi de vointa.

Ca sa intelegem mai bine efectele radicalilor liberi, trebuie sa intram in miezul problemei, adica sa intelegem ce mecanism ii genereaza.

Iti propun o scurta calatorie in lumea invizibila a moleculelor, cu promisiunea de a evita termenii prea stiintifici. Acest ocol este necesar intelegerii modului de functionare a organismului uman. Dupa cum stii, o celula utilizeza oxigenul pentru a produce energie, proces in timpul careia au loc inevitabile reactii de oxidare. Prin urmare, celula produce energie, dar si alti produsi secundari. Da, ai ghicit! Produsii secundari sunt chiar radicalii liberi, care ne pot otravi existenta, daca se afla in numar prea mare.

Vestea buna este ca organismul uman are un sistem propriu de neutralizare, insa, de multe ori, actiunile noastre necumpatate duc la o suprasolicitare a acestuia, facandu-l ineficient. Vorbim aici despre expunereaexagerata la radiatii solare, intoxicatii, alimentatie defectuoasa sau stres in exces. Toate acestea creeaza un surplus de radicali liberi, ducand la producerea unui dezechilibru intre acestia si antioxidantii cu rolul de neutralizare. Atunci cand ne protejam sanatatea prin intermediul obiceiurilor sanatoase, sistemul imunitar se afla la inaltime si poate face fata situatiilor de urgenta.

Cu toate acestea, fenomenul oxidarii este important pentru viata, deoarece o stare buna a sanatatii presupune un echilibru intre oxidanti si antioxidanti. Orice dezechilibru al acestei balante sensibile poate duce la o imbatranire accelerata si la afectiuni cronice. Din pacate pentru noi toti, balanta atarna de obicei in favoarea radicalilor liberi, ca urmare a stilului de viata modern pe care il acceptam, cu avantajele si dezavantajele sale.

Ce sunt radicalii liberi?

Sa ne amintim un pic…chimia. Un radical nu este o unitate vie, ci o particula infima, atom sau molecula, sau grupuri ale acestora. O molecula este o grupare de mai multi atomi, care sunt compusi la randul lor dintr-un nucleu si doi electroni, ce orbiteaza in jurul nucleului. Fiecare orbita contine maxim o pereche de electroni care se rotesc in sens invers in jurul nucleului. Este ceea ce numim o structura stabila.

Insa radicalul liber este un atom care are un electron liber pe una dintre orbitele sale, ceea ce il face foarte „capricios”, deoarece are tendinta de a primi sau de a „scapa” de un electron pentru a forma o noua structura stabila. Radicalii liberi dispun si de alte arme, printre care capacitatea de a ataca ADN-ul uman si de a modifica noile celule. In mod normal, organismul poate repera din timp aceste erori, reparand celulele defecte inainte ca acestea sa fie puse in circulatie.

Situatia este diferita atunci cand acest mic razboi interior ce are o frecventa zilnica se duce intr-un organism obosit, suprasolicitat, supralimentat sau malnutrit. In aceste cazuri nedorite, radicalii liberi se dovedesc niste inamici cruzi, care ataca fara incetare sistemul imunitar. In cele din urma, acesta nu va mai putea lupta impotriva bacteriilor, a virusilor, si, implicit, a bolilor. Studiile medicale au relevat rolul jucat de radicali in aparitia bolilor cronice, printre care cancerul, ateroscleroza, artrita, hipertensiunea, Parkinson si Alzheimer.

Procesul imbatranirii si radicalii liberi

Fara indoiala, procesul imbatranirii, propriu oricarei fiinte vii, nu are doar o singura cauza. Acest lucru este in legea firii, face parte din acele reguli nescrise dupa care insusi ciclul vietii se ghideaza. Dar acceptarea acestei legi impotriva careia oamenii nu au reusit sa faca nimic nu exclude si curiozitatea aflarii cauzelor stiintifice care fac posibil acest proces.

Prin urmare, numeroase studii de natura medicala au fost intreprinse pentru a stabili care sunt factorii responsabili de imbatranirea organismului. Nimeni nu poate scapa de aceasta soarta, insa mijloacele tehnice, medicale si cosmetice din prezent ne permit sa intarziem semnele imbatranirii, cu 10 pana la 20 de ani. Este o victorie de netagaduit, mai ales daca tinem cont de faptul ca, in trecut, speranta de viata era de 50 de ani. Astazi, fiecare dintre noi cunoastem cel putin o persoana care a depasit onorabila varsta de 80 de ani. Si vorbim de o medie in crestere…

Influenta radicalilor liberi a fost semnalata inca din 1954 de catre dr. Denham Harman din cadrul Facultatii de Medicina a Universitatii din Nebraska. La acea vreme, teoria sa nu a fost luata in serios, insa dupa 40 de ani, aceasta a dobandit valoare in ochii cercetatorilor si medicilor, odata cu evolutia mijloacelor tehnologice care au permis „spionarea” mecanismelor ce se declanseaza in corpul uman, odata cu inaintarea in varsta. Cum pentru orice problema exista si o solutie, iata ca si radicalii si-au gasit nasul: antioxidantii. Prezenta lor este vitala atunci cand ne dorim un corp sanatos.

Ce se intampla insa in cazul unui dezechilibru?
 Pe scurt, lucrurile o iau razna. Daca numarul radicalilor liberi il depaseste pe cel al antioxidantilor, primii se vor multiplica foarte repede (pentru ca antioxidantii nu vor mai face fata misiunii de neutralizare), producand daune grave in organism. Acest dezechilibru poarta numele de „stres oxidativ”. Imbatranirea celulara poate fi definita ca pierderea capacitatii organismului de a mentine echilibru intre cele doua parti implicate, ceea ce duce la crearea unui cerc vicios.

Odata ce numarul antioxidantilor este depasit de cel al oxidantilor, celulele sanatoase sunt atacate constant, pana la capitularea finala. Un organsim slabit nu mai poate face fata provocarilor exterioare,reprezentate de boli, bacterii sau virusi, intrucat sistemul imunitar este depasit deja. Rezultatul final nu este numai imbatranirea prematura, ci si instalarea unor boli cronice cu rezultate grave pentru cei care isi neglijeaza sanatatea.

Exista si o veste buna. Datorita studiilor oamenilor de stiinta, stim ce sunt radicalii liberi, ce rol au acestia in organism, ce se intampla cand scapa de sub control, dar, mai ales, ce arme avem la dispozitie pentru a contracara efectele nocive ale acestora. Despre antioxidanti si cum putem castiga lupta cu noi insine, vei afla totul intr-un articol viitor.